O jogo decisivo da Premier League na oitava rpdada vê o Manchester City receber o campeão Liverpool no Etihad Stadium em uma batalha entre os dois primeiros colocados nas últimas duas temporadas.

O Man City chega a este confronto na décima posição, enquanto o Liverpool reassumiu sua posição no topo da tabela, mas apenas cinco pontos separam os dois times e o Man City também tem um jogo a menos, então a vitória no domingo os levaria a uma distância de ataque de seus rivais pelo título.

A natureza imprevisível da temporada 2020-21 até agora significa que esta não é bem a batalha das duas primeiras que nos acostumamos a ver entre as duas equipes nos últimos anos, mas eles continuam sendo os favoritos para o título da Premier League e, até mesmo, Nesta fase da campanha, o jogo de domingo pode vir a ser importante na corrida.

A vitória do Liverpool levaria o time a oito pontos de vantagem sobre o time que usurpou como campeão na temporada passada - uma lacuna significativa para compensar em um time tão consistente como o Reds, mesmo com uma grande parte da campanha ainda pela frente.

Por outro lado, uma vitória em casa traria ao Man City uma vantagem; com um jogo a menos, ficariam a dois pontos da equipe de Jurgen Klopp - nada mal, considerando que sofreram um início de uma temporada tão incoerente e inconsistente.

Pontos perdidos para Leeds United e West Ham United, bem como na derrota em casa por 5-2 para o Leicester City, se destacam como resultados ruins, mas o Liverpool também não está imune a tais contratempos - notadamente a derrota por 7-2 para o Aston Villa .

No entanto, as duas equipes parecem estar dando seus passos agora, e essas melhorias resultaram de um aperto na defesa - para o Man City, que se seguiu à chegada de Ruben Dias, e curiosamente para o Liverpool, seguiu-se à perda de Virgil van Dijk.

O Man City está invicto há oito jogos em todas as competições e venceu os últimos três sem sofrer gols. Mais recentemente, ultrapassou o Olympiacos na Liga dos Campeões na noite de terça-feira.

É a primeira vez desde setembro do ano passado que o Man City mantém três jogos consecutivos sem sofrer gols, enquanto desde a derrota por 5-2 para o Leicester, apenas sofreu três gols em oito partidas.

O outro lado disso parece ter sido menos ameaça de ataque; já que o Man City marcou apenas nove gols em seis jogos no campeonato até agora nesta temporada, que é a menor proporção de gols por jogo em uma temporada desde a aquisição em 2008.

De fato, os Citizens marcaram exatamente uma vez em cada uma das últimas quatro partidas da Premier League - os últimos cinco jogos consecutivos sem marcar mais de uma vez em março de 2009.

Isso será uma boa notícia para a equipe do Liverpool que já marcou 15 gols nesta temporada - tantos quanto sofreu em seus primeiros 26 jogos no campeonato na temporada passada e o máximo que sofreu nesta fase da campanha desde 1964-65.

Pep Guardiola destacará que esteve sem um centroavante de renome durante grande parte da temporada e, enquanto Sergio Aguero se ausentou para esta partida, Gabriel Jesus está de volta e voltou de imediato ao placar fora do banco no meio da semana.

Surpreendentemente, para uma equipe com sua qualidade, o Man City ainda não venceu jogos consecutivos do campeonato nesta temporada, mas poderia conseguir isso neste fim de semana após a vitória por 1 a 0 sobre o Sheffield United no sábado passado.

Os testes não são muito maiores do que o do Liverpool agora, é claro, mas o Man City tem um histórico incrível contra os atuais campeões, vencendo nove de seus últimos 10 encontros da Premier League com os detentores do título. Dito isso, não venceu nenhuma das últimas 11 partidas em que enfrentou o Liverpool como campeão.

Klopp mais uma vez classificou uma viagem ao Estádio Etihad como um dos maiores testes do futebol durante sua coletiva de imprensa pré-jogo e, enquanto o Leicester humilhou os anfitriões de domingo lá em setembro, esta é a única derrota em casa do Man City desde 7 de dezembro, período em que eles ganharam 11 jogos e marcaram 38 gols.

O Liverpool teve quatro derrotas na última visita, embora isso tenha acontecido poucos dias depois de se sagrar campeão pela primeira vez em 30 anos e os visitantes deverão ter uma luta muito mais dura desta vez.

As preocupações sobre como os Reds enfrentariam sem Van Dijk foram amenizadas por uma série de cinco vitórias consecutivas em todas as competições, incluindo triunfos consecutivos sobre o Sheffield United e o West Ham United na liga.

O Liverpool agora conquistou o recorde da liga, 28 pontos desde o início da temporada passada e pode vencer três jogos consecutivos da Premier League depois de sofrer o gol de abertura pela primeira vez no domingo.

Claro, Klopp prefere que a sua equipe coloque primeiro o nariz na frente e continue assim, mas também vai saber que a sua defesa remendada, que viu Nat Phillips e Rhys Williams atuarem na zaga, desde que Fabinho se somou Van Dijk, na lista de lesionados, raramente enfrentará um teste maior do que o Man City fora.

Um teste significativo também era esperado contra o goleador da Atalanta no meio da semana, mas os Reds conseguiram três vitórias e três jogos sem sofrer gols em três jogos da Liga dos Campeões, cortesia de uma surpreendente vitória por 5-0 em Bergamo.

Diogo Jota foi o protagonista desse show com um hat-trick, enquanto Sadio Mane e Mohamed Salah também estiveram muito afiados, mas foi mais um jogo limpo com Rhys Williams na defesa que deve ter agradado mais Klopp.

É justo dizer que a forma do Liverpool na Premier League tem sido um pouco menos convincente do que a europeia até agora, apesar dos campeões voltando ao topo da tabela com as sucessivas vitórias em casa contra o Sheffield United e o West Ham.

O Liverpool manteve apenas uma partida sem sofrer gols nos últimos 12 jogos da primeira divisão e sofreu 27 em 14 partidas desde que conquistou o título, e eles podem não estar muito confiantes em melhorar esse recorde em jogos consecutivos contra o Man City e Leicester City de ambos os lados da pausa internacional.

Uma viagem ao Etihad também deve fornecer uma análise acirrada de sua forma fora de casa, que os viu vencer apenas três e perder quatro dos últimos nove jogos do campeonato fora de casa.

Os Reds podem muito bem ter sido derrubados da primeira posição no momento em que começarem no domingo, com Leicester, Tottenham Hotspur e Everton entre um grupo de times que estão em ação antes deles e podem superar os campeões na tabela.

No entanto, Guardiola e Klopp saberão que o que importa é a equipe que termina em primeiro após 38 jogos, e a partida de domingo pode muito bem ser nossa maior pista de quem será.

TIMES

O Man City voltará a ficar sem o goleador do clube, Sergio Aguero, que não deve regressar da lesão na coxa antes da pausa internacional.

Jesus está em contenção para começar depois de seu retorno de gols do banco no meio da semana, no entanto, isso pode levá-lo a deslocar Ferran Torres na lateral, apesar das atuações impressionantes da contratação de verão nos últimos tempos.

Fernandinho e Benjamin Mendy também ficaram de fora dos donos da casa, mas Guardiola conseguiu fazer descansar uma série de jogadores que devem voltar ao XI titular nesta partida no meio da semana.

Rodri, Aymeric Laporte e Dias estão entre os que devem regressar, enquanto o go de João Cancelo fora do banco pode ser suficiente para lhe valer a titularidade na esquerda na ausência de Mendy.

O Liverpool, por sua vez, estará novamente sem Thiago Alcantara, já que ele perderá a sexta partida consecutiva devido à lesão no joelho que sofreu no derby de Merseyside.

Van Dijk, Fabinho e Alex Oxlade-Chamberlain também permaneceram fora dos gramados, mas Klopp afastou as preocupações menores sobre a condição física de Jota, após uma reviravolta no meio da semana.

A contratação do Wolves no verão está batendo à porta para começar entre os titulares, e seu "hat-trick" na Champions League o levou a seis gols em seus últimos quatro jogos pelo clube.

Essa forma pode obrigar Klopp a decisão de manter Roberto Firmino fora da equipe ou mudar para o 4-2-3-1.

Joel Matip está pronto para retornar na defesa e deve vir direto para o time ao lado de Joe Gomez, embora Phillips e Rhys Williams tenham feito suas chances de continuar jogando como titular nesta temporada sem nenhum dano nos últimos jogos.

PROVÁVEIS TIMES

CITY Ederson; Walker, Dias, Laporte, Cancelo; De Bruyne, Rodri, Gundogan; Mahrez, Jesus, Sterling

LIVERPOOL Alisson; Alexander-Arnold, Matip, Gomez, Robertson; Henderson, Wijnaldum; Salah, Firmino, Mane; Jota

TV: 13H30 ESPN BRASIL